Roberto Clemente persigue por 3000 hits


Nadie lo sabía en ese momento, pero la búsqueda del gran Roberto Clemente para convertirse en el undécimo jugador en la historia en alcanzar los 3.000 hits en su carrera también fue una carrera contrarreloj.

Trágicamente, a Clemente le quedaban solo unos pocos meses de vida cuando ingresó a la temporada de 1972 con 118 hits antes de convertirse en el primer jugador latino en alcanzar el número sagrado, lo que en ese momento significaba un boleto automático al Salón de la Fama.

La leyenda de los Piratas murió el 31 de diciembre de 1972, cuando el avión en el que viajaba con suministros de ayuda humanitaria para Nicaragua asolada por el terremoto se estrelló después de despegar de su Puerto Rico natal.

Aunque Clemente ya había pasado 18 temporadas con Pittsburgh y tenía 38 años al momento de su muerte, parecía estar en excelente forma física. De hecho, solo un año antes había ganado el premio al Jugador Más Valioso de la Serie Mundial cuando los Piratas superaron a los Orioles en una serie de siete juegos en su camino hacia el cuarto título de la franquicia.

Sin embargo, tenía la fuerte sensación de que debía alcanzar el hito durante la temporada de 1972. Según el veterano ejecutivo del béisbol Luis Rodríguez Mayoral en un artículo para La Vida Baseball, Clemente le dijo esa primavera: “Mi número 3000, tengo que conseguirlo esta temporada”.

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Desafortunadamente, fue difícil para el veterano permanecer en el campo ese año, lo que hizo que alcanzar la marca de 3,000 fuera menos seguro de lo que la mayoría hubiera esperado cuando comenzó la temporada. Después de todo, había acumulado al menos 118 hits en todas las temporadas de su carrera, excepto en 1957, e incluso superó los 200 hits en cuatro ocasiones.

Pero a pesar de su escultural apariencia, Clemente tenía un largo historial de problemas en la columna. E incluso había lidiado con un ataque de malaria antes de la temporada del ’65.

“Parecía un espécimen”, dijo el lanzador de los Pirates Steve Blass, compañero de equipo de Clemente durante ocho temporadas. “Parecía tener 25 años, además de parecer que podría ser una estrella de cine. Pero había problemas físicos con él”.

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Esas dolencias físicas, más que los lanzadores de la Liga Nacional, serían la principal razón por la que la persecución de Clemente por 3,000 terminaría en el último momento durante una temporada en la que recortó un sólido .312/.356/.479. Apareció en solo 102 juegos, la menor cantidad de su carrera, aunque una huelga de jugadores que retrasó el inicio de la temporada hasta mediados de abril también contribuyó a ese total.

Clemente estuvo sin hits en sus primeros dos concursos antes de recoger juegos de múltiples hits en tres de sus siguientes cinco. Terminó abril con 12 hits en 47 turnos al bate (.255). Un mayo abrasador durante el cual bateó .365 con 35 golpes de base posicionó a Clemente a solo 71 hits de los 3,000 con cuatro meses por jugar.

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Sin embargo, de junio a agosto, esos problemas de salud limitaron el All-Star a solo 39 juegos, y Clemente se quedó 30 veces tímido cuando llegó septiembre.

Manny Sanguillén, un receptor tres veces All-Star de Panamá que pasó de idolatrar a Clemente a ser su amigo más cercano en los Piratas, recordó cuánto le molestaba perder juegos al legendario jardinero derecho.

“Una noche estábamos en Atlanta en el 71 y hacía mucho calor, más de 90 grados”, recordó Sanguillén. “[Clemente] me dijo: ‘No puedo salir de la alineación porque quiero 3,000 hits’. Tengo que ser el primer latino en llegar a los 3.000 hits.’

“Pedí frutas y agua al servicio de habitaciones, y me quedé con él hasta las 3 de la mañana. La gente no sabe por lo que pasó. También tenía problemas con un tendón en la espalda. Su cuerpo estaba cediendo”.

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El gran Clemente necesitaría mantenerse lo suficientemente saludable de alguna manera para armar un fuerte empujón final. Como era de esperar para un jugador que estaba en su mejor momento cuando la presión era alta (después de todo, bateó seguro en los 14 juegos de la Serie Mundial en los que jugó), Clemente estuvo a la altura.

Del 2 al 7 de septiembre, recibió siete golpes y bateó de manera segura en cinco juegos consecutivos. Conectó tres hits en cada juego contra los Cachorros en Wrigley Field el 12 y 13 de septiembre, incluido el último jonrón de su carrera ante el futuro miembro del Salón de la Fama Ferguson Jenkins el 13 de septiembre.

Clemente siguió el último jonrón de su carrera con otros seis hits en los siguientes tres juegos, lo que le dio 2,990 con dos semanas restantes. De repente, el hito volvió a estar muy en juego.

Si bien la anticipación por el momento mágico comenzaba a crecer en el clubhouse de los Pirates y en los alrededores de Pittsburgh, no había tanta expectación en torno a la persecución de Clemente como los fanáticos esperarían hoy.

“Fue bien conocido, pero nada parecido habría sido como en Chicago, Nueva York o Los Ángeles”, dijo Blass.

“En ese tiempo”, agregó Sanguillén, “los latinos no teníamos mucha prensa”.

Después de tres salidas más de múltiples hits en sus siguientes ocho juegos, Clemente estuvo a solo dos hits de distancia con cinco juegos restantes en el calendario de los Pirates. Obtuvo el número 2.999, un sencillo de apertura ante Steve Carlton de los Phillies, otro futuro miembro del Salón de la Fama, en el último juego de la temporada de los Bucs como visitantes.

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Fue en su hogar en Pittsburgh donde Clemente haría su última incursión en la inmortalidad. Le quedaban cuatro juegos.

“Conseguir 3.000 hits significa que tienes que jugar mucho”, dijo Clemente a los periodistas. “Para mí, significa más. Sé cómo soy y por lo que he pasado. No quiero recibir 3.000 golpes para golpearme el pecho y gritar: ‘¡Oye, lo tengo!’

“Lo que significa es que no fallé con la habilidad que tenía. He visto a muchos jugadores entrar y salir. Algunos fallaron porque no tenían la habilidad. Y algunos fracasaron porque no tenían el deseo”.

Mi número 3000, tengo que conseguirlo esta temporada.

Roberto Clemente, Entrenamiento Primaveral, 1972

En su primera aparición en el plato de la última estadía en casa, a Clemente se le atribuyó brevemente un sencillo dentro del cuadro ante Tom Seaver de los Mets, otro futuro miembro del Salón de la Fama. Pero el anotador oficial dictaminó que la jugada fue un error del segunda base Ken Boswell.

“Bueno, tal vez sea mañana”, le dijo Clemente a Mayoral. “Pero no he estado durmiendo bien últimamente”.

Clemente no dejaría más espacio para el suspenso. Estaba listo para que la persecución terminara. La noche siguiente, luego de un ponche en la primera entrada, Clemente conectó un doble en la brecha contra Jon Matlack, el eventual Novato del Año de ese año, para comenzar la cuarta.

“El guión que no pudiste escribir mejor fue un doble sonoro al jardín central izquierdo”, dijo Blass. “No es un regateador. Ni un pop fly por la línea del jardín derecho. Y contra un lanzador de calidad como Jon Matlack.

“Esa pose en la segunda base. Nunca lo olvidaré.»

Los 13,117 fanáticos presentes en el Three Rivers Stadium le dieron a Clemente una ovación de pie.

“Me sentí tan incómodo cuando toda esa gente me aplaudió”, dijo Clemente a Mayoral.

Gracias a un tórrido septiembre en el que bateó para .333 y 30 hits de hit, el 15 veces All-Star se convirtió en el primer latino en llegar a los 3,000 hits. Sus compañeros estaban exultantes.

“Fui una de las personas más felices del mundo”, dijo Sanguillén. “Todos los latinos estaban felices. Ahora ves cuántos hay en el béisbol”.

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Clemente también se convertiría en el primer latino consagrado en el Salón de la Fama el próximo verano, cuando se eliminó el período normal de espera de cinco años después de su trágica muerte.

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La viuda de Roberto Clemente, Vera, aceptó su placa del Salón de la Fama de manos del comisionado de la MLB, Bowie Kuhn, en 1973. (AP)

Un hombre cuyo humanitarismo legendario a veces eclipsa cuán gran jugador de béisbol era venció el reloj que nadie sabía que estaba corriendo, y está para siempre atascado en 3,000 hits, un número mágico que se ha convertido en casi un sinónimo de él como el No. 21 que él vistió.

El reloj, por supuesto, no fue rival para un inmortal como Clemente, cuyo legado perdura de muchas maneras, 50 años después, desde el puente Clemente en las afueras de PNC Park hasta el prestigioso premio que lleva su nombre y se otorga anualmente al jugador que representa mejor lo que todos los grandes ligars aspiran a ser dentro y fuera del campo.

Roberto Clemente es siempre joven, siempre orgulloso, siempre recordado por aquellos a quienes inspirará en las generaciones venideras.

Ed Eagle es productor editorial de MLB.com. Cubrió a los Piratas para MLB.com de 2001 a 2007.



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