Los científicos del Acuario de Florida hacen importantes…

Es un paso histórico en dirección a delante, y esperan que pueda ayudar a revitalizar los ecosistemas del Caribe y podría retribuir a los humanos al ofrecer protección adicional contra la furia de los huracanes.

El coral cuerno de anta una vez dominó el Caribe. Pero, al igual que otros ecosistemas coralinos vitales se están degradando en todo el mundo, los cuernos de anta ahora rara vez se ven vivos en la naturaleza. Esta especie, tan importante porque proporciona los componentes básicos para que florezcan los arrecifes, ha sido hasta ahora notoriamente difícil de cultivar en acuarios.

Es por eso que los científicos se emocionaron cuando vieron que su experiencia reproductivo fue un éxito.

«Cuando finalmente sucedió, la primera sensación es de puro alivio». dijo Keri O’Neil, la científica principal que supervisa el laboratorio de desove del pecera de Tampa. «Este es un paso fundamental para evitar que el coral cuerno de alce se extinga en el estado de Florida».

Los colegas de O’Neil la llaman la «encantadora de corales» porque ha acabado crear tantas variedades de corales. Elkhorn marca la decimocuarta especie del pecera generada interiormente del laboratorio de Apollo Beach, pero el equipo la clasifica como la más importante hasta el momento.

O’Neil estima que solo quedan rodeando de 300 corales cuerno de anta en Florida Keys Reef Tract, pero el experiencia de desove produjo miles de corales bebés. Ella paciencia que hasta 100 de ellos puedan sobrevivir hasta la tiempo adulta.

Llamado así por su parecido con las astas de los alces, el coral prospera en la parte superior de los arrecifes y, por lo común, crece en profundidades de agua de menos de 20 pies. Esto hace que sus colonias sean cruciales para romper grandes olas. Durante la temporada reincorporación de huracanes, los arrecifes son un unido silencioso pero poderoso que protege las costas de Florida de las marejadas ciclónicas, que se hacen más grandes a medida que aumenta el nivel del mar.

«A medida que estos arrecifes mueren, comienzan a erosionarse y perdemos esa protección costera, así como todo el hábitat que estos arrecifes brindan a los peces y otras especies», dijo O’Neil. «Ahora quedan muy pocos, solo hay unas pocas colonias dispersas. Pero realmente nos estamos enfocando en restaurar la población de coral cuerno de alce para la protección costera».

Así como otros ecosistemas coralinos vitales se están degradando en todo el mundo, los cuernos de alce ahora rara vez se ven vivos en la naturaleza.
La información del Acuario de Florida se produce a posteriori de que los científicos informaran a principios de agosto que la Gran Barrera de Coral mostraba la decano extensión de cobertura de coral en 36 primaveras. Pero las perspectivas para los corales en todo el mundo son sombrías: los estudios han demostrado que la crisis climática podría rematar con todos los arrecifes de coral de la Tierra para finales de siglo.

El coral cuerno de anta fue catalogado como amenazado a nivel federal en virtud de la Ley de Especies en Peligro de Extinción de EE. UU. en 2006, a posteriori de que los científicos descubrieran que la enfermedad redujo la población en un 97 % desde la término de 1980. Y el calentamiento de los océanos es su decano amenaza. A medida que aumenta la temperatura del océano, el coral expulsa las algas simbióticas que viven en su interior y producen nutrientes. Este es el proceso de blanqueamiento del coral y generalmente termina con la asesinato del coral.

“Están muriendo en todo el mundo”, dijo O’Neil a CNN. «Estamos en un punto ahora en el que es posible que nunca vuelvan a ser los mismos. No se puede tener el océano con fiebre todos los veranos y no esperar que haya impactos».

‘Sabes que eso es inútil’

El coral cuerno de anta parece tener poco parecido a un problema de fertilidad. Su reproducción es esporádica en la naturaleza, lo que dificulta sostener un aumento de población muy necesario. Debido a su pérdida tasa de reproducción, la diferencia genética todavía puede ser muy pérdida, lo que los hace más susceptibles a las enfermedades.

«Se podría decir que están teniendo sexo con éxito, pero no están teniendo bebés con éxito». [in the wild]», dijo O’Neil. «Los animales terrestres hacen esto todo el tiempo. Cuando tienes un panda o un chimpancé en peligro de cese, lo primero que haces es iniciar un software de reproducción, pero la reproducción de los corales es muy rara».

La parte más desafiante para el equipo de O’Neil fue hacer algo sin precedentes: lograr que el coral se reprodujera en un laboratorio. O’Neil dijo que otros investigadores dudaban que pudieran lograrlo.

«Enfrentamos muchas críticas de la muchedumbre», dijo. Dirían «‘no puedes mantenerlos en un pecera. ¡Sabes que eso es inútil!'»

Tenían razón. En primer lugar.

El coral cuerno de alce solo se reproduce una vez al año. En el experimento de laboratorio de 2021, el entorno se controló estrictamente para imitar las condiciones naturales. Usando luces LED, imitaron con precisión los ciclos del amanecer, el atardecer y la luna. Pero el coral no desovó.

«Nos dimos cuenta de que el momento de la salida de la espejo estaba desfasado unas tres horas», dijo O’Neil.

Después de ese fracaso frustrante, los científicos del acuario sabían que tenían una oportunidad mucho mejor este año. Y, con el apoyo del Centro de Restauración de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica y la Fundación Nacional de Pesca y Vida Silvestre, el Acuario de Florida hizo en agosto lo que algunos pares creían imposible.

Una imagen de microscopio del coral bebé que desovó en el Acuario de Florida.
El desove podría cambiar las reglas del juego, según Thomas Frazer, decano de la Facultad de Ciencias Marinas de la Universidad del Sur de Florida, y podría conducir a un futuro en el que el coral sea más resistente a los cambios dramáticos provocados por la crisis climática. .

“Este tipo de trabajo realmente importa”, dijo Frazer a CNN. «Los corales seleccionados para la restauración podrían, por ejemplo, ser más resistentes a las temperaturas más cálidas del océano y al blanqueadura, exhibir propiedades esqueléticas que pueden resistir la energía de las olas más intensas o rasgos que podrían hacerlos más resistentes a las enfermedades u otros factores estresantes ambientales».

Margeret W. Miller es una ecologista de corales que se ha centrado en la investigación de la restauración durante más de dos décadas. Miller fue coautor de un estudio en 2020 que encontró que la tasa de reproducción del cuerno de alce en los Cayos Superiores de Florida era tan baja que indicaría que la especie ya estaba «funcionalmente extinta» y podría desaparecer en seis a 12 años.

Miller dijo que el avance del Acuario de Florida abrirá nuevas puertas para abordar el esfuerzo de restauración más grande.

“Debido a que esta especie es un objetivo de restauración importante, la capacidad de desove bajo el cuidado humano abre muchas oportunidades de investigación para desarrollar intervenciones que podrían hacer que los esfuerzos de restauración sean más resistentes al cambio climático y otras amenazas ambientales”, dijo Miller a CNN.

Un investigador trabaja con el coral recién generado en un acuario.

Miller dijo que se necesita más investigación para asegurarse de que el coral cuerno de alce que desove en el laboratorio sea razonablemente seguro y efectivo, para ser utilizado en la conservación de especies.

«Este tipo de desove en cautiverio no es una utensilio que aborde directamente la restauración de coral generalizada a escalera general que coincida con la escalera de la requisito. De hecho, ningún esfuerzo coetáneo de restauración de coral cumple con esa escalera, y ningún tendrá éxito a menos que podamos tomar en serio batalla para asegurar que los hábitats de los arrecifes de coral puedan permanecer en una condición viable donde los corales puedan prosperar», dijo Miller a CNN.

La crisis climática es el problema final que debe resolverse, dijo Miller. Es necesario abordar el rápido aumento de la temperatura del océano, junto con las amenazas a la calidad del agua. Aún así, dijo, la capacidad de cultivar cuerno de alce en un laboratorio es una herramienta importante en el esfuerzo de restauración.

«Sin retención, la investigación sobre la propagación de los corales y las intervenciones que pueden habilitarse mediante los esfuerzos de desove en cautiverio pueden darnos tiempo para hacer tales cambios de modo efectiva ayer de que los corales desaparezcan de nuestros arrecifes por completo», dijo Miller.

tiempo de compra

Las ramas de cuerno de alce pueden crecer hasta cinco pulgadas por año, lo que la convierte en una de las especies de coral de más rápido crecimiento, según la NOAA. Y según las observaciones de los científicos del Acuario de Florida, sus nuevos bebés de coral cuerno de alce tardarán de tres a cinco años en alcanzar la madurez sexual.

Dentro de uno o dos años, los científicos tienen la intención de replantar estos corales cultivados en laboratorio en el Santuario Marino Nacional de los Cayos de Florida.

En la carrera por restaurar los arrecifes, los científicos están de acuerdo en que este avance es solo un primer paso.

«Realmente estamos ganando tiempo», dijo O’Neil. «Estamos comprando tiempo para el arrecife. Estamos comprando tiempo para los corales».

El objetivo final es un programa de reproducción en el que los científicos puedan seleccionar la diversidad genética y criar corales más resistentes capaces de resistir amenazas como la contaminación, el calentamiento de las aguas oceánicas y las enfermedades.

Entonces la naturaleza puede tomar el volante.

«Hay esperanza para los arrecifes de coral», dijo O’Neil. «No pierdas la esperanza. No todo está perdido. Sin retención, necesitamos hacer cambios serios en nuestro comportamiento para guardar este planeta».

CNN, JLGSOLERA

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